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Representing Jesus in West Virginia / Representando a Jesús en West Virginia

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by Andres Castillo

Micah Kratz and Nicole Gourley prepare a wall for siding at the home near Jenkinjones, WV. (Photo by Adriana Santiago, posted on MCC SWAP Facebook page)

It took three days to dig the ditch that would divert water away from Gary, West Virginia homeowner Lucretia Ford’s house, but it was worth every second. “It wasn’t fun even though we tried to make it fun,” Bally (PA) congregation’s Jim Longacre admits. “In the same way, serving God sometimes isn’t fun and can be hard work, but in the end is very rewarding.”

The reward for the hard work comes in the form of relationships with those the SWAP volunteers come to help. Congregations haven’t been just serving Appalachian people through SWAP (Sharing With Appalachian People), but mutually sharing gifts with them.

An organization of the Mennonite Central Committee (MCC), SWAP has endeavored to make houses safer, warmer, and drier for the Appalachian community in the United States for over 30 years. In the summer of 2018, groups from Bally and Blooming Glen (PA) congregations both served at SWAP’s West Virginia location. There, they experienced the one-week service program that emphasizes relationships as much as fixing houses.

The homeowner in Gary, WV poses with volunteers from Blooming Glen who are working on her home repairs. (Photo by Mike Ford, posted on MCC SWAP Facebook page)

For a long time, the West Virginia SWAP ministry typically rented and did not own permanent property. Following SWAP’s move from Elkhorn to Kimball, however, Houston United Methodist Church offered them the opportunity to purchase their own facility. After experiencing this ministry firsthand, both Bally and Blooming Glen stepped in to help. “When we learned of the opportunity extended to SWAP to purchase this residence, it struck us that maybe we could assist them with it,” Bally’s youth leader Mike Gehman says. Since then, members of both congregations, especially youth, have raised funds so that SWAP can purchase the house.

Mike Gehman and Zoe Longacre prepare soffet for installation. (Courtesy of MCC SWAP Facebook page)

In addition to housing volunteers, the facility will provide more flexibility for SWAP and send a positive message to the community. “By putting this anchor down, it says that we intend to be here with roots that can’t be uprooted,” SWAP’s location coordinator Lee Martin states. The people of Appalachia are important to SWAP, he adds. Every time SWAP and the community members share meals and stories, they touch each others’ lives. They strive to “blow judgmental thoughts [of Appalachian residents] out of the water,” share about Jesus, and build strong relationships with the members of the community.

During one of Bally’s work days, one of their youth, Zack, went missing for some time. He wasn’t escaping the work but was inside talking to Ford. By the end of the day, she had “basically labeled him her adopted grandson,” says Longacre.

Volunteers from Bally gather around homeowner Lucretia Ford as she tells stories after dinner at the SWAP house. (MCC SWAP Facebook page)

“If you have the opportunity to sit down and talk with a homeowner, that isn’t taking you away from your work. That is your work,” says Martin. “The work acts as a venue to build relationships.” This philosophy is one reason the two congregations were moved to work together to help SWAP purchase their new facility.

MCC’s mission to spread “relief, development, and peace in the name of Christ,” as described by Martin, lives on through ministries like SWAP and those who support them. “As odd as it sounds,” he says, “representing Jesus is our job.”

 


Se necesitaron tres días para cavar la zanja que desvía el agua lejos de la casa de Lucretia Ford que vive en West Virginia, pero valió la pena cada segundo. “Aunque tratamos de divertirnos, no fue divertido.” Jim Longacre de la iglesia Menonita de Bally (PA) admite. “De la misma manera, sirviendo a Dios a veces no es divertido y puede ser mucho trabajo, pero es muy gratificante.”

La recompensa por el trabajo viene en forma de relaciones que los voluntarios de SWAP forman con aquellos que ayudan. Las congregaciones que se ofrecieron a través de SWAP (Compartiendo con la Gente de los Montes Apalaches) no sólo han estado sirviendo a la gente de los montes Apalaches, pero mutuamente compartiendo regalos con ellos.

SWAP, que es una organización del Comité Central Menonita (MCC), ha tratado de hacer las casas más seguras, más cálidas y secas para la  comunidad de los montes Apalaches por más de treinta años. En el verano del año 2018, unos grupos de las congregaciones de Bally y Blooming Glen (PA) sirvieron en la ubicación de SWAP en West Virginia. Allí, ellos completaron el programa de servicio de una semana que enfatiza las relaciones tanto como la reparación de casas.

Por mucho tiempo, el ministerio de SWAP en West Virginia normalmente alquilaron propiedades y no las compraron. Sin embargo, después de que SWAP se mudó de la ciudad de Elkhorn para la ciudad de Kimball, la iglesia Metodista Unida Houston le ofreció una oportunidad para comprar un edificio. Porque las congregaciones de Bally y Blooming Glen vieron este ministerio directamente, ellos decidieron ayudarles a comprarlo. “Cuando oímos de esta oportunidad que le dieron a ellos, nos dimos cuenta de que tal vez podíamos ayudarles con esto,” dijo Mike Gehman, que es líder de la juventud. Desde entonces, los miembros de ambas congregaciones, especialmente los jóvenes, han recaudado fondos para que SWAP pueda comprar la casa.

Además de alojar a los voluntarios, la casa proporcionará más flexibilidad para SWAP y enviará un mensaje positivo a la comunidad. “Al poner esto como un ancla, le decimos a la gente que tenemos la intención de quedarnos aquí,” dice Lee Martin, que es el coordinador de ubicación de SWAP. El también dijo que la gente de los Apalaches son muy importante para SWAP. Dondequiera que van, ellos escuchan historias, comparten comida, tocan las vidas y también tienen sus vidas tocadas por los miembros de la comunidad. Ellos tratan de deshacerse de las nociones preconcebidas de la gente sobre los montes Apalaches, compartir acerca de Jesús, y formar relaciones buenas con los miembros de la comunidad. 

Durante uno de los días de trabajo de Bally, uno de sus jóvenes que se llama Zack desapareció por algún tiempo. No estaba escapando del trabajo, pero estaba dentro hablando con la sra. Ford. Al final del día, ella lo había “básicamente etiquetado como su nieto adoptivo”, dice el sr. Longacre.

“Si tienes la oportunidad de sentarte y hablar con un propietario, eso no te aleja de tu trabajo. Ese es tu trabajo”, dice el sr. Martin. “El trabajo actúa como un lugar para construir relaciones”. Esta filosofía es una de las razones por las que las dos congregaciones fueron trasladadas para trabajar juntas para ayudar a SWAP a comprar sus nuevas instalaciones.

La misión de MCC de difundir “alivio, desarrollo y paz en el nombre de Cristo”, como lo describe el sr. Martin continúa a través de ministerios como el SWAP y quienes los apoyan. “Por extraño que parezca”, él dice, “representar a Jesús es nuestro trabajo”.