Norristown congregation celebrates new life

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NVNNL Sept 2013by Emily Ralph, associate director of communication

On the day that their meetinghouse and office building, New Life Plaza, was scheduled to be sold at sheriff’s sale, members and friends of Nueva Vida Norristown (Pa.) New Life gathered for a celebration.  Instead of an impending foreclosure, the congregation experienced God’s miraculous intervention and, on the evening of December 18th, they met to worship, pray, testify, and burn the sheriff sale signs.

Nueva Vida Norristown New Life (NVNNL) is a multilingual and multiethnic congregation in Franconia Conference that provides over a quarter-million-dollars’ worth of social services for its community including a child care center, youth center, internet café, photo ID application services, and a discipleship housing ministry.  The congregation formed in 1990 with the merger of three Mennonite congregations: one Latino, one African American, and one Anglo and African American.  Their vision for racial reconciliation and justice has led to ongoing witness in their community and within the regional and national Mennonite church.

NVNNL bought New Life Plaza in 2007 as part of their “Enlarging Our Place in God’s World” campaign.  The office building, located next door to their church facilities, provided space for new and growing ministries as well as offices that could be leased to generate income for the congregation’s vision of ministry and outreach.  Soon after, however, the United States entered a recession and New Life Plaza slowly lost tenants until it was nearly empty.

Interest rates on the Plaza’s mortgage remained high and the mortgage payments became impossible to pay.  By summer of 2013, the bank had decided to foreclose.

NVNNL
Photo by Tim Moyer.

NVNNL, whose vision is to be a “house of prayer for all people,” continued to bring their need to God.  As they fervently prayed,   “God moved people to get involved in ways and for reasons they didn’t understand,” said Jim Williams, chair of the stewardship ministry team. “A group slowly came together who said, ‘We can’t allow this foreclosure to happen.’”

Congregational leaders and business people from Franconia Conference began meeting in the summer of 2013 to discern what the next steps might be.  All agreed that the ministry and witness of NVNNL was too important in the life of the conference to lose.

“People appreciate the mission that NVNNL has in their community, the way they serve the folks in their neighborhood,” said John Goshow, Franconia Conference moderator and one of the leaders who initiated the gathering.  “There’s also a historical connection here—folks had been hearing about Norristown for a long time and affirmed the vital role that the congregation has played in Franconia Conference over the years.”

One leader in the group was Paul Lederach, a former bishop from Franconia Conference who, born and raised in the Norristown mission church, continued to advocate on the community’s behalf until his death on January 6, 2014.  He was 88.

The conference partners began negotiating with the bank and gathering pledges; by that fall, they had collected nearly $350,000 from congregations and individuals in gifts and loans.  In December, they bought out the mortgage on New Life Plaza, settling on December 30th.  NVNNL will have three years interest-free on part of the mortgage and five years interest-free on the rest, with the understanding that the mortgage must be paid off by the end of that time. Two loans with the bank also remain, with more manageable payments.

Nueva Vida Norristown New Life
NVNNL gathered to worship in the parking lot of the New Life Plaza to celebrate the congregation’s 20th anniversary in 2010. Photo by Tim Moyer.

“The new partnership in ministry between some Franconia Conference people and churches and NVNNL is what we have envisioned for several years,” said Adamino Ortiz, NVNNL council chair.  “It is a great opportunity for everyone involved to know each other better, to share talents, ideas, and resources [that will] develop the vision and mission of the church for years to come. It is an opportunity to continue the vision and legacy of Brother Paul Lederach and others who ministered in Norristown before us.”

Moving into 2014, the future looks brighter, with the possibility of new tenants and a slowly improving economy in Norristown.  “The ministry that started here in 1918 will continue,” Williams said, “and everything we have done to gain a more stable financial situation will benefit future generations.”  In the immediate future, the congregation will begin raising funds to pay off the loans, work on renovations in the Plaza, meetinghouse, and youth center, and continue to expand and grow deeper in their intercultural ministry.

“We have renewed energy to continue the hopes and plans that we had,” said Yvonne Platts, a member of the steering team for Enlarging Our Place in God’s World.  “We have a bigger story to tell–who we are, who God has called us to be, living into the vision of having a larger presence in God’s world.”

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Congregación en Norristown Celebra Nueva Vida

NVNNL Sept 2013

por Emily Ralph, Franconia Mennonite Conference; traducido por Julio Castillo, NVNNL

El día en que estaba prevista para ser vendidos en la venta del alguacil su centro de reuniones y edificio de oficinas de Plaza Nueva Vida,  miembros y amigos de Nueva Vida Norristown ( PA) se reunieron en una celebración. En lugar de una ejecución hipotecaria inminente, la congregación experimentó la intervención milagrosa de Dios y, en la tarde del 18 de diciembre, se reunieron para adorar, orar, testificar,  y quemar las muestras de la venta del sheriff.

Nueva Vida Nueva Vida Norristown ( NVNNL ) es una congregación multilingüe y multiétnica, en la conferencia de Franconia que proporciona un poco más de un cuarto de millon de dolares en servicios sociales para la comunidad, incluyendo un centro de cuidado infantil, centro juvenil, internet café, las fotos de los servicios de aplicaciones de identificación, y un ministerio de vivienda de discipulado. La congregación se formó en 1990 con la fusión de tres congregaciones menonitas: una latina, una afroamericana, y una anglo. Su visión de la reconciliación racial y la justicia ha llevado a testimonio continuo en su comunidad y en la Iglesia Menonita regional y nacional.

NVNNL compró Vida Nueva Plaza en 2007 como parte de la campaña “Ampliando Nuestro lugar en el mundo de Dios.” El edificio de oficinas,  situado al lado de sus instalaciones de la iglesia, con la condición de espacio para los ministerios nuevos y en crecimiento, así como oficinas que podrían ser alquilados para generar ingresos para la visión de la congregación del ministerio y la divulgación. Poco después, sin embargo, los Estados Unidos entró en recesión y Nueva Vida Plaza perdió lentamente inquilinos hasta que estaba casi vacío.

Las tasas de interés sobre la hipoteca de la Plaza se mantuvieron altos y los pagos de la hipoteca se hicieron imposibles de pagar. Para el verano del 2013, el banco había decidido ejecutar la hipoteca.

NVNNL
Photo by Tim Moyer.

NVNNL,  cuya visión es ser una “casa de oración para todas las personas”, continuó trayendo su necesidad a Dios. Mientras oraban fervientemente, “Dios movió a la gente a involucrarse en formas y por razones que no se entendían”, dijo Jim Williams,  presidente del Equipo del ministerio de Administración. “Un grupo se acercó lentamente a nosotros que dijo, ‘No podemos permitir que esto suceda’’’.

Líderes congregacionales y empresarios de la Conferencia de Franconia comenzaron a reunirse en el verano del 2013 para discernir cuáles podrían ser los próximos pasos. Todos estuvieron de acuerdo que el ministerio y el testimonio de NVNNL era demasiado importante en la vida de la conferencia para dejar perderse.

“La gente aprecia la misión que NVNNL tiene en su comunidad, la manera en que sirven a la gente en su barrio”, dijo John Goshow,  moderador de la Conferencia de Franconia y uno de los líderes que iniciaron la reunión. “También hay una conexión histórica aquí—la gente oía constantemente acerca de Norristown durante mucho tiempo y afirmó el papel vital que la congregación ha desempeñado en la Conferencia de Franconia en estos años”. Uno de los líderes en el grupo era Paul Lederach, un ex obispo de la Conferencia de Franconia que, nacido y criado en la iglesia de la misión Norristown, continuó abogando en nombre de la comunidad hasta su muerte el 6 de enero de 2014. Tenía 88 años.

Los socios de la conferencia comenzaron a negociar con los compromisos bancarios y las promesas; durante el otoño,  se habían recaudado casi $ 350,000 de las congregaciones e individuos en los regalos y préstamos. En diciembre,  compraron la hipoteca sobre New Life Plaza,  estableciéndose el 30 de diciembre. NVNNL tendrá tres años, sin intereses por parte de la hipoteca a cinco años sin intereses sobre el resto,  en el entendimiento de que la hipoteca debe ser pagada por el final de ese tiempo. Dos préstamos con el banco también se mantienen,  con pagos más manejables.

Nueva Vida Norristown New Life
NVNNL gathered to worship in the parking lot of the New Life Plaza to celebrate the congregation’s 20th anniversary in 2010. Photo by Tim Moyer.

“La nueva asociación en el ministerio entre algunas personas e iglesias de la Conferencia de Franconia y NVNNL es lo que hemos imaginado durante varios años”, dijo Adamino Ortiz, presidente del concilio de NVNNL. “Es una gran oportunidad para todos los involucrados a conocernos mejor,  de compartir talentos,  ideas y recursos [que será] el desarrollo de la visión y misión de la iglesia en los años venideros. Es una oportunidad para continuar con la visión y el legado del Hermano Paul Lederach y otros que servían en Norristown ante nosotros”.

Entrando en el 2014,  el futuro parece más brillante, con la posibilidad de nuevos inquilinos y una economía que mejora lentamente en Norristown.

“El ministerio que comenzó aquí en 1918 continuará”, dijo Williams, “y todo lo que hemos hecho para tener una situación financiera más estable beneficiará a las generaciones futuras”. En el futuro inmediato, la congregación iniciará la recaudación de fondos para pagar los préstamos, trabajar en las renovaciones en la Plaza, centro de reuniones y un centro de la juventud, y continuará expandiéndose y profundizándose en su ministerio intercultural.

“Hemos renovado la energía para continuar con las esperanzas y los planes que teníamos”, dijo Yvonne Platts,  un miembro del equipo directivo de Ampliando Nuestro lugar en el mundo de Dios. “Tenemos una gran historia que contar—lo que somos,  y que Dios nos ha llamado a ser, viviendo en la visión de tener una mayor presencia en el mundo de Dios”.

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